Academia de Ciencias Luventicus
PERSONAJES DE LA HISTORIA DE LA INGENIERÍA QUÍMICA
Donald Othmer

Donald Othmer (1904–1995), es conocido entre los ingenieros de habla hispana por ser el co-editor de la Enciclopedia de Tecnología Química

Othmer obtuvo más de 150 patentes en Estados Unidos y en otros países, la mayoría de ellas mientras trabajaba como profesor de dedicación exclusiva en el Departamento de Ingeniería Química del Instituto Politécnico de Nueva York (tradicionalmente conocido como "El Politécnico de Brooklyn").

Sus maestros de la escuela secundaria fueron quienes lo orientaron hacia el nuevo campo de la ingeniería química. Así, de la Escuela Secundaria Central en Omaha (Nebraska) pasó primero al que hoy es el Instituto Tecnológico de Illinois (en Chicago), luego a la Universidad de Nebraska y, por último, a la Universidad de Michigan, donde obtuvo su Doctorado en Ingeniería Química. Como profesional trabajó primero en la compañía Eastman Kodak en Rochester (Nueva York), que por entonces estaba adaptando su planta de nitrato de celulosa —producto explosivo, peligroso— a la producción de las "películas de seguridad" de acetato de celulosa. Mientras estaba resolviendo el problema de la recuperación del ácido acético en el proceso de fabricación de acetato, Othmer inventó un dispositivo para la determinación simple y precisa de datos del equilibrio líquido-vapor, conocido hoy como "cámara de Othmer". Actualmente se lo usa en la industria en todo el mundo y también se lo encuentra normalmente en los laboratorios de enseñanza de Química Física. Cuando la Crisis del Treinta retrasó los proyectos de expansión de Kodak, Othmer decidió iniciar su propio negocio como consultor independiente, hasta que el advenimiento de tiempos de estrechez económica tornó dificultosa la actividad de venta de derechos de patentes. 

En 1932 Othmer consiguió un puesto que le proporcionó la estabilidad económica en la facultad del Politécnico de Brooklyn. Allí colaboró con Raymond Kirk, un colega del Departamento de Química, en la redacción de la Enciclopedia de Tecnología Química. Othmer continuó haciendo innovaciones en diversos procesos y patentándolas. Los temas le eran sugeridos normalmente por sus alumnos, quienes a menudo ya estaban trabajando en la industria pero tomaban clases por las tardes o los fines de semana para completar sus grados académicos. Las patentes de Othmer abarcan métodos, procesos y equipos para la fabricación de productos químicos (solventes, fibras sintéticas, ácido acético y metanol). Él defendió el uso del metanol como combustible para los vehículos de motor porque contiene menos contaminantes y a la larga es más abundante que los hidrocarburos. Otros proyectos suyos incluían la provisión de agua potable usando plantas desalinizadoras y el mejoramiento del alcantarillado doméstico e industrial. En sus vacaciones y veranos Othmer se dedicaba a viajar por el mundo para aconsejar la instalación de sus varios procesos patentados.

Donald Othmer y su esposa Mildred donaron dinero generosamente durante años para apoyar a instituciones consagradas a la promoción de la ingeniería química.

 

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REFERENCIA

• Mary Ellen Bowden & Mark Michalovic 2000 Chemical Achievers. The Human Face of the Chemical Sciences
The Chemical Heritage Foundation

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